Saudi Arabia Set to Buy Four Lockheed Martin Freedom-Class Variants in $11.25B Deal
http://news.usni.org/2015/10/20/saudi-arabia-set-to-buy-four-lockheed-martin-freedom-class-variants-in-11-25b-deal

สภา Congress สหรัฐฯได้พิจารณาความเป็นไปได้ในการที่ซาอุดิอาระเบียจะจัดซื้อแบบเรือรบผิวน้ำที่มีพื้นฐานจากเรือชั้น Freedom กองทัพเรือสหรัฐฯ 4ลำ เป็นส่วนหนึ่งการจัดซื้อแบบ FMS(Foreign Military Sale) วงเงิน $11.25 billion
โดยกองทัพเรือซาอุดิอาระเบียวางแผนที่จะนำเรือชั้น Freedom นี้เข้าประจำการเป็นกำลังหลักในกองเรือตะวันออก เป็นส่วนหนึ่งของแผนระยะยาวโครงการปรับปรุงขยายกำลังทางเรือ(SNEP II: Saudi Naval Expansion Program II)
ซึ่งวงเงินในโครงการ SNEP II กว่า $20 billion นี้จะเป็นการเสริมสร้างกำลังกองทัพเรือซาอุดิอาระเบียในการสนับสนุนกองทัพเรือสหรัฐฯในการปฏิบัติการในอ่าวเปอร์เซีย ตามข้อมูลในเอกสารประกาศว่า
"การจัดหานี้จะเสริมสร้างเสถียรภาพและความมั่นคงทางทะเลในเขตทะเลคาบสมุทรอาระเบีย และสนับสนุนวัตถุประสงค์ทางยุทธศาสตร์ของสหรัฐฯ
ความเป็นไปได้ในการขายนี้จะทำให้ซาอุดิอาระเบียเพิ่มขีดความสามารถทางทะเลในปัจจุบันและอนาคตต่อภัยคุกคามจากระบบอาวุธข้าศึก
เรือรบผิวน้ำพหุภารกิจ(MMSC: Multi-Mission Surface Combatant) จะสร้างการป้องกันเชิงลึกต่อระบบโครงสร้างอุตสาหกรรมพื้นฐานที่สำคัญ และเส้นทางติดต่อขนส่งทางทะเล"

อย่างไรก็ตามเรือ MMSC ที่ซาอุดิอาระเบียจะจัดหา 4ลำจาก Lockheed Martin นี้จะไม่เหมือนเรือ LCS(Littoral Combat Ships) ชั้น Freedom Flight 0 ของกองทัพเรือสหรัฐฯ
โดยเรือของซอุดิอาระเบียจะไม่มีส่วน modular mission package ซึ่งมีความยืดหยุ่นในการติดตั้งอุปกรณ์หรืออาวุธตามรูปแบบภารกิจ แต่จะติดตั้งระบบอาวุธพหุภารกิจแบบดั้งเดิมมากกว่า
"เรามีความยินดีอย่างยิ่งที่ได้รับโอกาสจากราชอาณาจักรซาอุดิอาระเบียในการจัดหาเรือ MMSC 4ลำ ซึ่งมีพื้นฐานจากเรือ LCS ชั้น Freedom
เรามองไปข้างหน้าถึงการทำงานร่วมมือกันระหว่างสองกองทัพเรือในการพัฒนาที่มีความเสี่ยงต่ำ มีประสิทธิภาพตามราคาสูง เป็นวิธีการเพื่อส่งมอบตามราคาที่ได้รับจากลูกค้า"ตัวแทนของ Lockheed Martin แถลง
ที่ผ่านมา Lockheed Martin ได้เสนอแบบแผนเรือ MMSC หลายขนาดสำหรับขายให้ลูกค้าในต่างประเทศ แต่ยังไม่ชัดเจนในขณะนี้ว่าซาอุดิอาระเบียจะเลือกเรือแบบใด

ตามเอกสารขององค์การความร่วมมือด้านการรักษาความปลอดภัยและความมั่นคงสหรัฐฯ(DSCA:Defense Security Cooperation Agency) ต่างๆก่อนหน้านี้ มีการระบุถึงความเป็นไปได้ในการจัดหาระบบยุทโธปกรณ์ซึ่งอาจจะเกี่ยวข้องกับการจัดหาเรือ MMSC 4ลำ เช่น แท่นยิงแนวดิ่ง Mk 41 8-cell สองระบบ โดยมีรายงานสัญญาการจัดหากับกองบัญชาการะบบเรือทางทะเล(Naval Sea Systems Command) วงเงิน $93 million ในการจัดหา Mk 41 VLS จาก Lockheed Martin
รวมถึงอาวุธปล่อยนำวิถีพื้นสู่อากาศ RIM-162 ESSM ของ Raytheon อีก 532นัด ซึ่งถ้าเรือของซาอุดิอาระเบียติดตั้งแท่นยิง Mk 41 VLS รวมสี่ระบบ 16 cell จะติดตั้ง ESSM ได้ 64นัดในชุดบรรจุแบบสี่นัด
AESA radar ตรวจการณ์ทางอากาศ แบบ Airbus TRS-4D มีความเป็นไปได้ว่าเรือของซาอุดิอาระเบียจะติดตั้งอาวุธปล่อยนำวิถีต่อต้านเรือผิวน้ำ RGM-84 Harpoon Block II ของ Boeing,
Sonar และ Torpedo สำหรับระบบสงครามต่อต้านเรือดำน้ำ, ปืนใหญ่เรือ OTO Melara 76/62mm และระบบสงครามเครือข่าย LINK 16 ที่เชื่อมโยงกับกองกำลังสหรัฐฯในภูมิภาคตะวันออกกลางได้
อีกทั้งก่อนหน้านี้ในเดือนสิงหาคม สภา Congrees ยังได้พิจารณาอนุมัติความเป็นไปได้ในการขายเฮลิคอปเตอร์ Sikorsky MH-60R 10เครื่องวงเงิน $1.9 billion ให้ซาอุดิอาระเบียด้วย
ซึ่งตามแผนโครงการ SNEP II นอกจากเรือชั้น Freedom แล้วกองทัพเรือซาอุดิอาระเบียยังมีความสนใจแบบเรือ LCS ชั้น Independence ของ Austal
รวมถึงเรือพิฆาตชั้น Arleigh Burke และการปรับปรุงฐานทัพเรือ King Abdul-Aziz ในอ่าวเปอร์เซียให้ทันสมัยขึ้นด้วยครับ